Geoffroy de Monmouth

Une illustration du roi Arthur, dans un manuscrit de l'Histoire des rois de Bretagne de Geoffroy de Monmouth.
Portrait du roi Arthur au commencement de l'Historia regum Britanniae de Geoffroy de Monmouth (BnF, Latin 8501A, fol. 108v)

Geoffroy de Monmouth est un prélat anglo-normand et un historien qui fut actif au milieu du XIIe siècle. On sait peu de chose sur sa vie et sa carrière, mais il semble qu’il ait reçu son éducation sur le continent, peut-être à l’École de Paris, et qu’il ait régulièrement vécu et travaillé à Oxford. Il est élu évêque de St Asaph dans le nord du Pays de Galles quatre ans avant sa mort vers 1155. 

Écrits historiques

Geoffroy est principalement connu pour être l’auteur de plusieurs ouvrages influents en latin,  notamment les Prophetie Merlini (« Prophéties de Merlin ») et l’Historia regum Britanniae (Histoire des rois de Bretagne), censée avoir été écrite dans les années 1130 et 1140. Ces textes furent très populaires dans toute l’Europe occidentale médiévale. Plus de deux cents manuscrits subsistent de la seule Historia, un grand nombre remontant au XIIe siècle. 

L’Historia est un récit de l’histoire primitive de la Grande-Bretagne et de ses peuples. Geoffroy affirmait l’avoir traduit d’un vieux livre « breton » qu’il aurait reçu de Gautier, archidiacre d’Oxford. Le texte commence par l’arrivée de Brutus – descendant du héros troyen Énée – dans l’île d’Albion, qu’il aurait baptisée « Bretagne » d’après son propre nom. Il relate ensuite les passages successifs d’une série de dynasties royales avant de conclure sur la migration des Saxons (vers 400) et les actions des derniers rois bretons, notamment d’Uther Pendragon et d’Arthur. L’ouvrage de Geoffroy livre l’un des premiers récits fondateurs de la vie et du règne de ce personnage légendaire. Le livre demeura une source majeure d’inspiration pour les auteurs de la littérature arthurienne, des siècles après sa mort.

Biography

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